Helmet ovat todennäköisesti ensimmäinen kestävä koriste, jonka ihminen on tuottanut.  Helmiä on käytetty koristeena ja arvoaseman merkkinä jo kymmeniä tuhansia sitten.

Ensimmäiset löydetyt helmet ovat noin 40 000 vuotta vanhoja, eläinten hampaista ja luista valmistettuja. Heti, kun keramiikkaa alettiin valmistaa, tehtiin siitä myös helmiä. Egyptissä valmistettiin fajanssista helmiä jo 3000 eKr. Egyptiläiset fajanssihelmet lasittuivat valmistusprosessissa tai ne lasitettiin turkoosiksi tai sinisiksi jäljittelemään merkitykseltään tärkeitä puolijalokiviä turkoosia ja laspislazulia. Keraamisista helmistä oli enää askel lasihelmien valmistukseen. Lasihelmiä alettiin valmistaa Lähi-Idässä n. 2500 eKr. Lasihelmet olivat ylellisyystavaraa joihin vain harvalla oli varaa.

Rooman valtakunnan aikaan n. 100 eKr. – 400 jKr. roomalaisia lasihelmiä vietiin kaikkialle silloiseen maailmaan. Niitä on löydetty jopa nykyisen Suomen alueelta. Viikinkien helmistä hienoimmat mosaiikkihelmet ovat todennäköisesti Lähi-idästä kotoisin. Viikingit tekivät itsekin helmiä ulkomailta tuoduista lasimateriaaleista. Palkeita käyttämällä lasi saatiin sulamaan avotulella ja siitä pystyttiin valmistamaan yksinkertaisia helmiä.

Keskiajalla Venetsia oli lasiteollisuuden keskus. Lasiteollisuuden nousu sijoittui suurien löytöretkien aikaan, kun kauppa laajeni löytöretkien myötä. Lasihelmistä tuli oleellinen osa kansainvälistä kauppankäyntiä. Helmien valikoima oli suuri, ja helmiä valmistettiin tyydyttämään eri ostajien makua. Helmillä ostettiin kultaa Inkoilta, orjia ja norsunluuta Afrikasta, turkiksia ja maata Pohjois-Amerikassa. Lasihelmistä tuli osa näitä kulttuureja. Samaan aikaan Euroopassa käytettiin lasihelmiä vain vähän. Kristinusko piti koristautumista turhuutena, josta poikkeuksen muodosti rukousnauha. Bead (helmi) sana on oletettavasti tullut sanasta bidden (rukoilla). Kun Venetsian lasiteollisuus lamaantui lähes täysin 1700 -luvun lopulla, piti helmien valmistus sen hengissä.

1800- luvun alussa Venetsialaiset keksivät, miten vedetystä lasiputkesta voi valmistaa pieniä siemenhelmiä sarjatuotantona. Tärkeänä osana valmistusta helmet pujotettiin lankaan nauhaksi, koska vain silloin ostaja saattoi olla varma, että arvokkaassa helmessä oli varmasti reikä. Nykyään helmiä valmistetaan massatuotantona Euroopassa Tšekin tasavallassa. Toinen siemenhelmien päätuottaja on Japani.

Pienten siemenhelmien valmistus on mahdollistanut nykyisen laajan helmitöiden ja helmityötekniikoiden määrän. Helmitöiden tekemisestä on tullut suosittu harrastus.

Kuvat ja teksti: Minna Rautiainen